Le poison de vomi de porc est la clé du mystère de la météorite martienne

By | October 27, 2022

En 1929, la météorite Lafayette, une roche martienne tombée sur Terre, est retrouvée dans un tiroir de la Purdue University dans l’Indiana (USA). Mais que faisait-elle ici ? Personne n’en avait la moindre idée… jusqu’à ce qu’un scientifique de Glasgow, en Écosse, établisse un lien étroit avec un poison qui faisait vomir des cochons près de cent ans plus tard. La BBC revient sur la solution d’un mystère vieux de plusieurs siècles.

Selon une théorie, la météorite martienne aurait été apportée par un étudiant noir (précision importante) qui l’a vue atterrir dans un étang en pêchant. Mais rien ne semblait confirmer cette hypothèse avant qu’Áine O’Brien, géochimiste à l’université de Glasgow, ne se lance dans les recherches après avoir obtenu en 2020 une partie de la météorite, qui est conservée au Museum of Natural History de Londres.

Le but initial de l’expérience était d’effectuer une spectrométrie de masse pour obtenir des preuves de la possibilité de vie sur Mars. Mais c’est venu complètement différent: « Nous nous sommes retrouvés avec une liste de centaines de composés chimiques différents. La plupart d’entre eux avaient des noms très longs et ennuyeux, mais un en particulier a retenu mon attention : Vomitoxin.

O’Brien a découvert plus tard que ce composé a été trouvé dans un champignon qui contamine les cultures céréalières telles que le maïs, le blé et l’avoine. Cependant, en ingérant ces aliments à des moments précis, les porcs étaient significativement affectés par la propriété émétique de cette toxine.

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L’enquête n’a commencé que lorsque la géochimiste a mentionné la vomitoxine à son superviseur. « Il a suggéré que ce champignon pourrait affecter les cultures dans l’Indiana. Et cela s’est avéré être un phénomène massif là-bas. C’est ainsi que cette recherche est née.Elle dit.

De Glasgow à l’Indiana

Les enregistrements de l’occurrence du champignon dans le comté de Tippecanoe, dans l’Indiana, ont rapidement révélé qu’il avait causé une baisse importante des récoltes en 1919 et 1927, la plus importante jamais enregistrée au cours des vingt années précédant 1931, lorsque Lafayette a été identifiée comme une météorite martienne.

Restait à savoir comment et par qui Lafayette avait été retrouvé. Et tout semblait correspondre à la théorie de l’étudiant.

Tout d’abord, les équipes ont rapidement déterminé que la poussière des plantes touchées pouvait avoir transporté la vomitoxine dans les eaux environnantes. La météorite martienne pourrait donc avoir été contaminée en tombant dans un étang, comme l’histoire l’a suggéré.

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Mais à quel moment ? Lorsque les météorites descendent dans l’atmosphère terrestre, elles se réchauffent et laissent une traînée de feu dans le ciel. L’équipe de recherche a ensuite catalogué les observations de boules de feu dans le sud du Michigan et le nord de l’Indiana. Bingo : Un tel événement a été signalé en 1919 et un second en 1927. Tout semblait se mettre en place.

En revanche, le mystère de l’identité de l’élève planait toujours. En raison de l’état immaculé de la roche, les scientifiques avaient conclu qu’elle avait été soulevée peu de temps après sa chute, ce qui signifie que la personne était allongée sur les bancs de l’université en 1919 ou 1927. Selon les annuaires des étudiants noirs inscrits à l’époque, seuls quatre noms étaient répertoriés : Julius Lee Morgan, Clinton Edward Shaw, Hermanze Edwin Fauntleroy et Clyde Silance. Impossible de poursuivre l’enquête – du moins pour le moment.

« Cet échantillon de météorite nous a permis d’apprendre beaucoup d’informations sur Mars. Donc, l’étudiant mérite le crédit pour cela seul, n’est-ce pas ?, demande Aine O’Brien. Bien que l’identité de cet homme ne sera probablement jamais connue, le géochimiste est heureux de pouvoir comprendre comment cette météorite s’est retrouvée dans un tiroir.

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