Le Subbuteo, entre la Coupe du Monde des « Athlètes de Haut Niveau » et la formidable histoire franco-ukrainienne

By | September 15, 2022

Une fédération française de baby-foot (FFFT) peut en cacher une autre. On pense spontanément aux compétitions de baby-foot, mais il existe aussi une discipline pour les accros du subbuteo en France depuis 42 ans. Samedi et dimanche, une vingtaine de footballeurs de table français issus de 26 nations représentées se retrouveront à Rome pour participer au championnat du monde. Inventé en 1947, le jeu de société mythique adapte toutes les règles du football en miniature, ou presque. Durant deux mi-temps de 15 minutes, puis une éventuelle mort subite de 10 minutes, les meilleurs joueurs français tenteront de grimper grâce à la précision de leurs doigts à l’issue du tournoi de référence subbuteo.

Mais comment se fait-il que ces licenciés de baby-foot (200 en France répartis dans une quinzaine de clubs) soient tombés dans une telle passion de niche ? Le professeur de français Thomas Ponté (38 ans) se souvient qu’il a découvert son premier jeu Subbuteo sous le sapin de Noël à l’âge de 8 ans, “comme tous les enfants de ma génération”. En 1992, il rejoint le FTC Issy-les-Moulineaux, club de référence en France avec 17 apparitions européennes.

“Une discipline digne du billard ou des échecs”

Car depuis 2010, il y a même eu la Ligue des champions et la Ligue Europa dans cette discipline, qui a connu un pic d’engouement avec des milliers de pratiquants en France au milieu des années 1990. « Systématiquement perçu comme un grand enfant » depuis trois décennies du fait de sa formidable passion, Thomas Ponté voit en Subbuteo une dimension beaucoup plus profonde.

“C’est une discipline à part entière, digne du billard ou des échecs, mais avec les règles du football. Cela demande de l’habileté, de la technique et de la tactique. Le baby-foot a changé ma vie, il m’a permis d’apprendre à contrôler mes émotions face à l’horloge, mais aussi à voyager et à comprendre l’utilité des langues. Quelle que soit ma destination de vacances [Roumanie, Ecosse…], je suis toujours allé à l’association nationale pour trouver des gens pour y jouer. »

Eric Naszalyi, actuel président de la Fédération française de football de table (FFFTS), poursuit : « Nous nous occupons de la préparation des sportifs de haut niveau avant chaque grande compétition, où il faut beaucoup de concentration pour supporter la pression. Il y a plusieurs centaines de choix pour chaque situation de jeu. » La joueuse française Audrey Herbaut (32 ans) s’entraîne deux fois par semaine en tant que championne du monde en titre dans un monde majoritairement masculin et joue en moyenne une compétition par mois.

Eric Naszalyi et la Fédération française de football de table des sports (FFFTS) ont le soutien de l'ancien milieu de terrain du PSG Laurent Fournier.
Eric Naszalyi et la Fédération française de football de table des sports (FFFTS) ont le soutien de l’ancien milieu de terrain du PSG Laurent Fournier. – FFFTS

Fournier et Karembeu ont lancé la “mini hype”

“Je pense que c’est à la fois un sport et un hobby”, confie celui qui visera le doublé à Rome ce week-end. C’est une grande partie de ma vie depuis que j’ai commencé à jouer avec mon frère et mon père quand j’étais enfant. L’ancien numéro un mondial de 1993 à 1995, Eric Naszalyi, se réjouit d’un mini battage médiatique autour du Subbuteo. Sa discipline de cœur vient de rejoindre le Paris University Club (PUC) à Charléty, elle génère une audience incroyable (parfois jusqu’à 3 millions de vues) via des vidéos Subbuteo publiées sur un compte spécial TikTok. Et, cerise sur le gâteaul’emblématique ancien milieu de terrain du PSG Laurent Fournier sort les tenues de l’équipe de France de baby-foot.

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On est loin du ralentissement observé entre la fin des années 1990 et 2013, année clé de la réédition commerciale du Subbuteo, avec Christian Karembeu en prestige. Invité Publicité. Selon ses pratiquants, le jeu bénéficiait alors d’un effet Covid-19. “Les années 1950 profitent de cette période pour s’imprégner de ce jeu qui accompagne leur enfance et le faire découvrir à leurs enfants”, note Thomas Ponté. “C’est l’une des rares disciplines transgénérationnelles qui se partage vraiment à tout âge”, confirme Eric Naszalyi (55 ans), qui a transmis sa passion désuète à son fils Paul (25 ans) à l’ère du numérique. Ce dernier sera également présent à Rome samedi.

Thomas Ponté, au milieu avec le maillot de l'équipe de France, ici au printemps dernier lors d'un entraînement de football avec des joueurs ukrainiens à Odessa.
Thomas Ponté, au milieu avec le maillot de l’équipe de France, ici au printemps dernier lors d’un entraînement de football avec des joueurs ukrainiens à Odessa. -Thomas Ponte

“Honorez les joueurs ukrainiens qui ne peuvent pas venir”

« Grande famille » (selon Audrey Herbaut) le Subbuteo fait une belle histoire cet été puisque Thomas Ponté sera à cette Coupe du monde… le premier représentant de l’Ukraine de l’histoire. Ancien président de la FFFTS (de 2012 à 2019), il a en effet vécu à Odessa (Ukraine) à partir de 2020 pour enseigner le français aux adultes non francophones au sein de l’Alliance française. En janvier dernier, il a construit une table de jeu sur les lieux pour initier une dizaine d’étudiants ukrainiens intéressés au baby-foot. “J’ai essayé de développer une discipline qui était complètement inconnue dans ce pays car le Subbuteo n’y a jamais été commercialisé”, raconte-t-il. Mon objectif était d’organiser un championnat d’Ukraine qualificatif pour la Coupe du monde en juin. Mais… » La guerre éclate et Thomas Ponté rentre en France en février avec son épouse ukrainienne Irina.

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Le fondateur du club franco-ukrainien de baby-foot Subbuteo avait alors un objectif : présenter une délégation ukrainienne de quelques membres à la Coupe du monde à Rome. Mais le contexte en Ukraine rend ce projet injouable. 23 ans après avoir été finaliste de la Coupe du monde avec la France aux Pays-Bas, Thomas Ponté représentera donc seul le pays dans la catégorie junior en guerre.

“J’ai dû convaincre la fédération internationale de me laisser jouer pour le pays de ma femme”, raconte-t-il. Après ces deux années à Odessa, l’Ukraine fait partie de ma vie. Je commence à parler la langue, j’ai appris l’hymne pour l’occasion, il y a une forte symbolique chez moi. Je veux honorer les joueurs ukrainiens qui ne peuvent pas quitter leur pays pour participer. C’est aussi un peu comme une bouteille par-dessus bord quand les institutions ukrainiennes me contactent un jour. Le Subbuteo est évidemment bien plus qu’un passe-temps pour enfants, n’est-ce pas ?

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