Qu’est-ce que les termites ont à nous apprendre sur la parentalité ?

By | November 13, 2022

Thomas Chouvenc, professeur adjoint à l’Université de Floride, s’intéresse au style parental des termites monarques. Pour ce faire, il a observé le comportement de 450 colonies de termites souterraines (Coptotermes) aux premiers stades de leur formation.

Tout commence avec le couple royal : ce sont les fondateurs de la colonie et les seuls individus reproducteurs. La reine peut pondre un œuf toutes les 30 secondes pendant une quinzaine d’années, voire toutes les deux secondes pour les plus prolifiques. Si toutes les larves sont issues des mêmes parents, elles se développeront différemment pour donner des “castes” d’ouvriers, de soldats et de nymphes. Ces derniers se développent en individus sexuellement matures et ailés qui pullulent pour fonder de nouvelles colonies.

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Le chercheur a constaté que le couple royal est particulièrement présent au début de la vie de la colonie pour s’assurer que les premiers descendants se portent bien. Ils prennent leur rôle de parents tellement au sérieux qu’ils sont presque épuisés à s’occuper de leur progéniture, comme l’explique Thomas Chouvenc dans une étude récemment publiée dans la revue Functional Ecology.

De la biparentalité à l’alloparentalité

“Les scientifiques pensent souvent aux termites comme à des sociétés complexes, où les ouvrières s’occupent de tout le monde, y compris la reine et le roi”, souligne le spécialiste dans un communiqué de Phys.org. “C’est vrai pour les colonies développées, mais lors de l’établissement de la colonie, les parents les plus visibles sont la nouvelle reine et le nouveau roi.”

Cependant, les choses changent considérablement une fois que les premiers individus de la colonie deviennent des travailleurs autonomes. Le couple royal confie alors ses responsabilités parentales à ses premiers “enfants”. Ils sont alors chargés de s’occuper du reste de la colonie, tandis que le roi et la reine se consacrent entièrement à la reproduction. En d’autres termes, nous nous dirigeons vers un régime « alloparental » où les aînés sont responsables de la garde de leurs frères et sœurs cadets.

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Mais aussi leurs parents. En effet, au bout de quelques mois, le roi et la reine deviennent totalement dépendants des termites qu’ils ont engendrés, et notamment des abeilles ouvrières. Ces derniers les nourrissent avec des aliments pré-digérés via leur bec. Ils maintiennent également la reine en bonne santé en la léchant. Le but ? Débarrassez-le des parasites et maladies potentiels tout en l’hydratant constamment.

Bien que le couple royal ait rapidement abandonné leur progéniture, Thomas Chouvenc ne les a pas trouvés négligents. “D’une certaine manière, le roi des termites et la reine des termites sont les parents les plus dévoués au départ, mais une fois que leurs premiers enfants peuvent s’occuper du prochain lot d’œufs, ils laissent cette tâche derrière eux et passent à autre chose.” Ils se concentrent uniquement sur la production de plus d’œufs. tandis que la colonie continue de croître sous la garde d’une main-d’œuvre croissante », a-t-il déclaré. Une chose est sûre : le couple roi termite ne risque pas de souffrir d’épuisement parental.

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